Wetenschappers van de Technische Universiteit van Dresden hebben onderzoek gedaan naar tracking dots die veel printers achterlaten op documenten. Ze hebben een tool ontwikkeld voor het analyseren en anonimiseren van deze kleine gele puntjes.

De onderzoekers hebben hun bevindingen in een recente paper uiteengezet. Ze schrijven dat tracking dots nog steeds relevant zijn, omdat papier nog volop in gebruik is en dat ze waarde hebben voor het vaststellen door wie of welke printer een document is geprint.

De kleine gele puntjes die kleurenlaserprinters op documenten achterlaten, bevatten bijvoorbeeld het serienummer van de printer en de datum van de afdruk. De wetenschappers onderzochten in totaal 106 printermodellen van 18 verschillende fabrikanten. Ze ontdekten in totaal vier 'puntenpatronen', waarvan er één nog niet eerder is ontdekt.

De meeste onderzochte fabrikanten voegden een patroon aan prints toe, met uitzondering van Samsung, Tektronix en Brother. Terwijl de onderzoekers van de eerste twee fabrikanten respectievelijk vijf en vier modellen onderzochten, ging het slechts om één Brother-model. In een oudere lijst van de Electronic Frontier Foundation, die inmiddels niet meer wordt bijgehouden, had Brother wel tracking dots, maar Samsung niet. De verschillende ontdekte patronen hebben een uiteenlopend aantal cellen in een matrix waarin de punten aanwezig kunnen zijn. Patroon 1 maakt bijvoorbeeld gebruik van 512 cellen, terwijl patroon 2 er 414 heeft. Op die manier zijn een aantal bits aan informatie op te slaan.

TUDresden patronen

De onderzoekers hebben de gebruikte software voor het analyseren van de tracking dots op GitHubgezet. Daarmee is het ook mogelijk om documenten te anonimiseren. Naast de mogelijkheid om de puntjes op een scan met beeldbewerkingssoftware te verwijderen, stellen ze dat het ook mogelijk is om meer punten toe te voegen om zo het patroon te verstoren en onbruikbaar te maken. Voor elk gevonden patroon hebben de onderzoekers geprobeerd een masker ontwikkelt dat met zo min mogelijk punten een document anonimiseert.

De discussie rond tracking dots kwam opnieuw onder de aandacht toen The Intercept ongeveer een jaar geleden een geheim document publiceerde waarop dergelijke patronen zichtbaar zouden zijn. Rond dezelfde tijd werd een vrouw, genaamd Reality Winner, opgepakt voor het lekken van geheime informatie. Ze bekende deze week schuldig te zijn in ruil voor een gevangenisstraf van 63 maanden, schreef The New York Times.